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¿Por qué se extinguieron los neandertales?

¿Por qué se extinguieron los neandertales?

La civilización terrestre se ha desarrollado con solo una especie humana, pero podía haber sido distinto. Hasta hace unos 40.000 años, otro pariente próximo compartía este planeta con nosotros. Eran los neandertales, nativos euroasiáticos que los han redescubierto como una especie muy parecida a la nuestra en múltiples aspectos. Pero hay algo que seguimos sin saber sobre ellos, y es por qué ya no están con nosotros.

Los neandertales existieron desde el siglo XIX, pero fueron identificados como una especie primitiva. Los signos de canibalismo hallados en 1899 en Krapina (Croacia) afianzaron su imagen de bárbaros salvajes.

Como los humanos, fabricaban herramientas, se vestían, controlaban el fuego y enterraban a sus muertos. Poseían la misma variante que nosotros del gen FOXP2, esencial para el lenguaje, por lo que probablemente hablaban.

Todo lo cual refuerza la pregunta: si eran tan semejantes a nosotros, ¿por qué desaparecieron? Dado que neandertales y sapiens sólo coincidieron en Europa durante unos 5.000 años tras la llegada de los segundos desde África, la hipótesis tradicional asumía que en la competencia por los recursos sólo pudo quedar una especie humana; los neandertales resultaron perdedores.

En 2014, un análisis de genomas neandertales dirigido por el Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva (Alemania) y publicado en la revista PNAS reveló que nuestros parientes tenían una baja diversidad genética y que vivían en grupos pequeños y aislados. A diferencia de los sapiens, los neandertales poseían menor variedad en ciertos genes relacionados con el comportamiento. (I)